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Advertencia de inundaciones costeras en el Reino Unido a medida que aumenta el nivel del mar

Calles inundadas en Appleby-in-Westmorland, Cumbria

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                 PA Media
                
            
            
            
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                    La tormenta Ciara provocó inundaciones generalizadas

Las comunidades costeras enfrentan "serias preguntas" sobre su seguridad a largo plazo del aumento de los mares, advirtió un alto funcionario de la Agencia de Medio Ambiente.

La gente se ha acostumbrado a un "mito de protección", según John Curtin, jefe de inundaciones y gestión costera.

"Estamos en un ciclo de pensar que siempre podemos proteger en todas partes", dijo a BBC News.

Su advertencia sigue a una investigación que sugiere que la fusión polar está acelerando y elevando la altura de los océanos.

Y un importante estudio de la ONU el año pasado dijo que los extremos de las inundaciones costeras serán mucho más frecuentes.

¿De qué se trata esta advertencia?

Curtin está teniendo una visión a largo plazo sobre cómo se configurará el cambio climático para aumentar el nivel del mar y alterar la costa.

Como especialista líder en defensa contra inundaciones en Inglaterra, quiere desencadenar un debate público sobre cómo responder.

Él cree que desde la década de 1960, cuando se construyeron enormes terraplenes de hormigón a lo largo de muchos tramos de costa, varias generaciones han crecido dando por sentado la protección costera.

Infografía

Ahora, dice, hay una necesidad urgente de "conversaciones difíciles" sobre cómo responder a la perspectiva de mares mucho más altos.

En algunos lugares eso significará defensas más grandes y más fuertes, pero en otros la conclusión puede ser que es mejor para las personas moverse hacia el interior.

"Si los mares se elevan otro metro, se vuelven más tormentosos, hay algunos lugares que son realmente vulnerables.

"Podríamos necesitar ver dónde vive la gente eventualmente".

¿Qué tiene en mente?

El Sr. Curtin estaba hablando mientras me guiaba por un nuevo esquema de inundación en Boston en Lincolnshire, una ciudad golpeada repetidamente por las mareas de tormenta del Mar del Norte en las últimas décadas.

Cada oleada fue más alta que la anterior, en 1953, en 1978 y en 2013, y cada vez que la respuesta fue mejorar las defensas costeras levantando terraplenes.

La inundación más reciente golpeó 500 hogares y 300 negocios y causó daños por valor de £ 1 millón a la famosa iglesia de St Botolph de Boston, conocida localmente como Stump.

Barrera de mareas de Boston

Condujo a un proyecto masivo para defender la ciudad con una barrera de mareas, ahora en construcción a un costo de más de £ 100 millones.

Una versión más pequeña de la Barrera del Támesis que protege Londres, el esquema involucra un muro de acero que se puede elevar en posición para contener el mar si se pronostica una marejada.

¿Eso no soluciona el problema?

Sí, al menos durante varias décadas. Curtin describe la barrera de Boston como "brillante", y uno de los muchos planes nuevos en todo el país.

Pero está preocupado por el futuro a largo plazo, incluso en un lugar bien defendido.

La nueva barrera está diseñada teniendo en cuenta el aumento del nivel del mar, aproximadamente 1,5 m más alto que el último aumento de 2013, pero existe el riesgo de que el cambio climático sea más rápido de lo esperado.

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Título de los medios de comunicación Construyendo la barrera de Boston

"¿Qué pasa si el aumento del nivel del mar ocurre más rápido? ¿Qué hacemos más allá del próximo esquema de Boston …"

Esto no es solo una cuestión de costo, aunque las sumas involucradas son enormes. También es una cuestión práctica, si la ingeniería gigantesca es la mejor respuesta.

"Puedes seguir construyendo muros cada vez más altos, pero si tienes un muro que está a 10, 15, 20 m por encima de una comunidad, ¿es realmente donde la gente quiere vivir?"

¿Por qué las inundaciones costeras son una amenaza?

De todas las formas de inundación, una inundación en la costa ha sido vista como la más peligrosa.

Cuando hay una baja presión intensa, el mar mismo se eleva en un bulto gigante y si es llevado a tierra por fuertes vientos y también coincide con una marea alta, los efectos pueden ser devastadores.

Una tormenta en 1953 se abrió paso por la costa este destruyendo ciudades y pueblos y matando a más de 300 personas.

Y la última ciencia del clima deja en claro que el calentamiento del planeta se sumará a la amenaza.

El promedio mundial del nivel del mar está aumentando en más de 3 mm al año.

Esto se debe en parte a que el agua se expande cuando se calienta, lo que se conoce como "expansión térmica", y también porque las capas de hielo en Groenlandia y la Antártida se están derritiendo.

En el peor de los casos, los océanos podrían ser aproximadamente un metro más altos para fines de siglo.

Y el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático (IPCC) de la ONU concluyó el año pasado que las inundaciones costeras extremas que actualmente se esperan una vez cada 100 años podrían atacar cada año para 2050.

¿Qué pasa con los lugares que no están protegidos ahora?

Esta es una de las preguntas más delicadas de todas.

A diferencia de Boston, el pueblo de Hemsby en la costa de Norfolk es demasiado pequeño para cumplir con los criterios del gobierno para obtener fondos para la defensa contra inundaciones.

Por lo tanto, no hay nada que impida que las tormentas más grandes corran por la playa y se desgarren en una duna de arena en la que se construyen muchas casas.

Hemsby en casa

Con los años, las casas se han visto socavadas y han caído al mar o han tenido que ser demolidas, y la población local teme que algo peor esté por venir.

Lorna Bevan Thompson, propietaria de un pub en Hemsby y que ayuda a dirigir un grupo de campaña, dice que está contenta de que Boston esté siendo ayudada pero que su comunidad también está amenazada.

"Es un peligro real para todos nosotros ahora", me dijo.

"No tenemos protección contra el mar que llega a nuestras aldeas e inunda todas nuestras áreas.

"Cuando lo ves, te rompe el corazón".

Hemsby defensas marítimas 2018

Ella argumenta que aunque la población de Hemsby es de solo 4,000, el pueblo, como centro turístico, genera decenas de millones de libras para la economía.

Un ex soldado, Lance Martin, vive en lo que parece ser el hogar más vulnerable de Hemsby, encaramado en la cima de la duna cerca del mar.

Una tormenta reciente arrancó la arena de debajo de su casa y lo obligó a cambiar la estructura diez metros tierra adentro por seguridad.

Intentó reforzar la duna con bloques de concreto y postes de telégrafo viejos, pero hay un límite para lo que puede hacer por sí mismo.

"No hay nadie más que haga trabajo por mí", dice.

La realidad es que la geografía de nuestra nación isleña siempre ha cambiado, un proceso que se acelerará con nuevos aumentos en el nivel del mar.

Inevitablemente, en las elecciones sobre dónde ahorrar, habrá ganadores y perdedores, por lo que John Curtin espera que pronto comience un diálogo nacional.

"Si no comenzamos a tener esas conversaciones ahora, en cincuenta o cien años el mar las tomará de todos modos".

Sigue a David en Twitter.

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