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Star Wars: la fábrica de Leicestershire en el centro de una galaxia de juguetes

Luchador de corbata

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                 Bob Brechin
                
            
            
            
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                    Los ejecutivos de Palitoy visitaron los Estados Unidos para ver los primeros juguetes de Star Wars

Star Wars: The Rise of Skywalker, lanzado el 19 de diciembre, seguramente hará que las cajas suenen tan fuerte en las jugueterías como en los cines. Pero el éxito de décadas de los juguetes de Star Wars se debe en gran medida al trabajo duro y la visión de un grupo de trabajadores británicos.

En 1977, Star Wars seguía siendo poco más que un rumor. La primera película de la franquicia no se estrenará en el Reino Unido hasta el 27 de diciembre, siete meses después de su estreno en los Estados Unidos.

Entre las primeras personas en ver avances de la película se encontraban ejecutivos de la firma Palitoy de Leicestershire, a quienes se les asignó la tarea de convertir la galaxia de celuloide de George Lucas en plástico.

Kenner, la firma hermana de la compañía en Estados Unidos, había comprado los derechos de Star Wars pero necesitaba una fábrica para fabricar los juguetes para el Reino Unido.

"Nunca había oído hablar de Star Wars, pero dijeron 'Hay una película. Podemos darle un vistazo rápido'", dijo Bob Simpson, director gerente de Palitoy.

"Estaba asombrado. Era solo el sueño de un fabricante de juguetes".

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                    La gama Star Wars se convirtió rápidamente en juguetes imprescindibles

Simpson estaba entre los empleados de Palitoy rastreados para un nuevo documental que cuenta cómo su fábrica de Coalville se encontró en el centro de un fenómeno de fabricación.

Pero inicialmente, sin ninguna garantía de que la primera película fuera un éxito de taquilla, y mucho menos generar una serie exitosa, y sin juguetes reales o datos del mercado para mostrar a los compradores potenciales, Palitoy tuvo un trabajo difícil de convencer a los minoristas para que inviertan.

"Hay que recordar, esta era una película de la que la gente no estaba segura … eran reacios a tomar cosas porque pensaban que era una película B, ya sabes, ciencia ficción, todo ese negocio", dijo Bob Brechin, el diseñador jefe de la firma.

La salvación vino en forma de Action Man. A los minoristas se les ofrecieron descuentos en las figuras de soldados enormemente populares de la empresa si tomaran juguetes de Star Wars.

El gerente de ventas John Nicholas recordó cómo al comprador amante de whisky de una cadena le entregaron una botella de whisky escocés y le preguntó cuántas figuras de Star Wars quería.

Aproximadamente media hora después, y con un tercio de la botella ausente, había decidido. Tomaría un millón.

"Bueno, fue mi mayor pedido. Nunca he tomado un pedido para eso, y, ya sabes, cuando Woolworths apareció y dijo: 'Muy bien, tendré 100,000', fue 'Oh, es eso ¿todos?'."

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                    Palitoy ofreció a los minoristas descuentos en Action Man si pudieran abastecer la nueva gama Star Wars

Cuando la primera película se convirtió en un éxito entre el público, la demanda creció. Un elenco completo de figuras, a precios de bolsillo, y una selección de naves espaciales y vehículos, ayudaron a confirmar Star Wars como el juguete imprescindible, aumentando las ventas de Palitoy a £ 20 millones en 1978.

La trabajadora de la línea de producción, Gina Morton, recuerda que una supervisora ​​llamada Wendy instó a los trabajadores. "Era bastante como una maestra de escuela, en realidad porque éramos chicas jóvenes, 17, 18 … Sabes, si tus Halcones del Milenio no se tocaban, 'Vamos chicas, ¿qué está pasando aquí? Tenemos que conseguir ¡esto afuera!'"

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                 Sociedad del patrimonio de Coalville
                
            
            
            
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                    La demanda de los juguetes significaba que los empleados de la línea de producción tenían que trabajar rápidamente
                
            
            
        
            
                
                
                
                
                
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                 Sociedad del patrimonio de Coalville

Cuando se lanzó Return of the Jedi, la tercera película, en 1983, se habían vendido 20 millones de figuras de Star Wars en el Reino Unido, y la mitad de ellas solo en ese año.

Pero con algunas partes de su imperio registrando pérdidas, la empresa matriz, General Mills, un productor de alimentos, cuestionaba su participación en el negocio de juguetes tradicionalmente volátil.

La marca Palitoy fue descontinuada, la producción de juguetes de Star Wars en Coalville terminó, y en poco menos de 10 años, la compañía se vendió tres veces.

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                    La antigua fábrica de Palitoy es ahora un centro de negocios, pero su historia está marcada con una placa verde.

La fábrica cerró en 1994. Su último propietario fue Hasbro, que todavía fabrica juguetes de Star Wars en la actualidad.

"Devastador" es cómo el diseñador Brian Turner recuerda el efecto en la ciudad, ya tambaleándose por el declive de la minería del carbón. "Creo que la vida se salió del lugar", dijo.

Aunque inicialmente se vendieron por una libra o dos, las figuras originales de Star Wars pueden obtener cientos, incluso miles, con productos Palitoy, más raros que sus homólogos estadounidenses, particularmente buscados por algunos coleccionistas.

"Quiero decir, desearía poner algunos en el garaje. Siempre lo he pensado", dijo Bob Brechin.

El gerente de marketing Geoff Maisey dijo: "Creo que tenemos mucho de qué estar orgullosos. De hecho, lanzamos Star Wars y lo hicimos lo que es.

"Otras compañías ahora lo han tomado y extendido. Pero sin esos esfuerzos en los primeros días, no estaría aquí. Así que sí, estoy realmente orgulloso".

Toy Empire: The British Force Behind Star Wars, se mostrará en BBC 1 en East Midlands el 9 de diciembre a las 19:30 GMT, y luego en BBC iPlayer. Se mostrará en BBC Four el 16 de diciembre a las 21:00 GMT.

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